Les célèbres Catacombes de Rome sont les plus importantes catacombes italiennes. Ce sont d’anciens cimetières souterrains, d’héritage juif et chrétien. La plupart d’entre eux sont sculptés dans de la roche volcanique, à l’extérieur du périmètre des anciens remparts de Rome (les remparts Auréliens), car dans le centre ville il était interdit d’enterrer les morts.

Que sont les catacombes ?

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Les catacombes étaient d’anciens lieux de sépulture, situés dans le sous-sol des vieilles villes : en Italie, il est possible de les trouver non seulement à Rome, mais aussi à Ravenne, à Florence, à Naples et en Sicile, surtout à Syracuse.

La visite de ces joyaux de Rome est un voyage intense à travers l’histoire : les tunnels et les passages secrets nous racontent les coutumes et les traditions funéraires des anciens Romains. Rome et ses environs comptent plus de 60 catacombes et des milliers de tombes, situées pour la plupart le long d’anciennes routes, telles que la Voie Appienne, la Via Ostiense ou encore la Via Nomentana.

Les catacombes de San Callisto, les plus grandes catacombes ouvertes au public, sont sans doute les plus prisées et les plus populaires auprès des groupes touristiques. Les Catacombes de San Sebastiano sont situées à quelques centaines de mètres des Catacombes de San Callisto, vous pouvez marcher entre elles en 5 minutes à travers le très agréable parc des Catacombes de San Callisto.

Les Catacombes de San Sebastiano furent les premières à être appelées ainsi. Bien que les tunnels eux-mêmes s’étendent sur plusieurs kilomètres et que les ossements des Saints Pierre et Paul y aient été cachés, les Catacombes de San Sebastiano sont l’un des plus courts circuits souterrains disponibles. Il est assez facile de se rendre dans les deux catacombes directement depuis le centre de Rome en bus.

Les différentes Catacombes à Rome

Les Catacombes de Callixtus

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Situées sur le côté droit de la Voie Appienne, à proximité de la petite église de « Domine quo vadis », les Catacombes de Saint Calixte sont parmi les plus grandes catacombes et les plus importantes de la capitale italienne. Sculptées au IIe siècle, les catacombes font partie d’un complexe funéraire d’une superficie de 15 hectares, avec un dédale de tunnels de 20 kilomètres de long, sur différents niveaux, atteignant plus de 20 mètres de profondeur.

Au début du IIIe siècle, les Catacombes de Callixtus devinrent le cimetière officiel de l’Église de Rome, puis le lieu de sépulture de dizaines de martyrs, 16 papes et des centaines de chrétiens.

Les catacombes se composent de plusieurs zones, dont la Crypte des Papes, aussi appelée « le petit Vatican » parce que 9 papes y sont enterrés. Un autre lieu d’intérêt est certainement la crypte de Sainte Cécile, martyrisée au IIIe siècle : elle a été enterrée là où repose aujourd’hui sa flippante statue. A l’origine, la crypte était entièrement décorée de fresques et de mosaïques.

Les Catacombes de San Sebastiano

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Le site archéologique de San Sebastiano est situé dans la première partie de la Voie Appienne. Au IIe siècle, la zone a servi de cimetière funéraire, puis a été rréaménagé et utilisée comme cimetière chrétien. Ils portent le nom du saint martyr Sebastiano, enterré ici après sa mort (298 ap. J.-C.) : il préféra souffrir par le tourment des flèches plutôt que de renoncer à sa foi chrétienne, mais il survécut à la torture et il fut battu à mort et son corps fut transporté dans les catacombes qu’il avait baptisé ainsi.

La visite des Catacombes de San Sebastiano se fait sur quatre niveaux : la zone la plus profonde est décorée de fresques du IVe siècle représentant des épisodes bibliques. La crypte de Saint-Sébastien, avec ses trois mausolées décorés à l’extérieur et à l’intérieur de peintures et de bas-reliefs, est un autre lieu d’intérêt.

En se promenant dans les galeries étroites des catacombes, on peut voir une grande variété de tombes et de décorations. Chaque tombe a une petite marque à reconnaître (souvent un objet, comme une lampe, une pièce de monnaie, un fonds de la coupe, un collier, etc.)

Les Catacombes de Saint Domitilla

L’une des meilleures catacombes de Rome sont les Catacombes de Domitilla : elles sont parmi les plus grandes, en effet le complexe comprend une basilique du IVe siècle et 17 kilomètres de tunnels et de couloirs structurés sur quatre niveaux différents, pour un total de 150.000 sépultures, disposées dans des niches, dont certaines sont ornées de fresques et bas reliefs. Ils sont considérés comme les mieux conservés et, en tant que tels, ont fourni un répertoire infini d’informations sur les habitudes funéraires des Romains anciens.

Datant du IIIe siècle, ils portent le nom de la sainte Flavia Domitilla, épouse d’un consul romain, qui a laissé sa terre à la communauté chrétienne pour en faire le plus grand cimetière de Rome. Le lieu est situé les catacombes de San Sebastiano et celles de Callixtus, et tout comme elles, aussi les catacombes de Domitilla sont structurées dans un dédale de couloirs creusés entièrement dans de la roche volcanique.

Pour visiter les Catacombes de Saint Domitilla, nous vous proposons le tour des Basiliques et des Catacombes souterraines : la visite commence à partir de l’ancienne basilique, strictement accompagnée par un guide professionnel et en petits groupes pour des raisons de sécurité : une aventure dans le métro Rome, à ne pas manquer !

Les Catacombes de Priscilla

Catacombes de Saint Domitilla

Les Catacombes de Priscilla sont l’un des plus anciens cimetières souterrains de Rome, dont les premières sépultures remontent au IIe siècle ap-JC. Située aux confins de la Villa Ada (l’un des plus grands parcs de Rome), elle fut le lieu de sépulture de personnages célèbres, tels que des papes (tués pendant la persécution des chrétiens), des centaines de martyrs, et enfin le Pape Sylvestre, à qui était dédiée l’église du dessus.

Le noyau d’origine du complexe de cimetière est identifié dans le Crypto-porche, le centre des vastes couloirs qui s’étendent sur environ 13 kilomètres. De l’escalier en colimaçon de l’entrée, vous entrerez dans un labyrinthe de tunnels avec de grands arcs et des racines de plantes qui sortent du plafond.

Dans les couloirs se trouvent plusieurs peintures représentant des épisodes bibliques, dont une fresque (considérée comme l’une des plus anciennes existantes) qui représente Sainte Marie avec l’enfant Jésus dans ses bras. Au fond des galeries se trouvent également plusieurs tableaux représentant les moments les plus importants de la vie d’une femme dont l’identité est encore inconnue…. Il y a beaucoup de mystères dans ces catacombes, et vous pouvez les découvrir à travers une visite guidée !

Les Catacombes de Sainte Agnès

Sainte Agnès

Sainte Agnès, la sainte enfant qui donne son nom à ce catacombe-là a probablement été martyrisée lors de la persécution des chrétiens par l’empereur Dioclétien. Elle fut tuée à l’âge de 12 ans, parce qu’elle refusa au fils du préfet de la Ville de prendre sa virginité, puis enterrée sur les terres de la famille (qui devint la catacombe de Sainte Agnès au IIIe siècle).

Les catacombes sont structurées sur trois niveaux. Elles ont été fouillées au XVIe siècle, mettant au jour certaines parties du cimetière souterrain, géographiquement divisées en quatre catacombes royales distinctes.

Vous pouvez entrer par l’entrée de la Basilique Sainte-Agnès. Cependant, en explorant les tunnels, on peut voir les niches rectangulaires caractéristiques (tombes) avec leurs inscriptions funéraires et les noms des morts ; il y a aussi plusieurs petits objets attachés aux tombes chrétiennes (lampes à huile, pierres précieuses en verre, coquillages, assiettes, bouteilles de parfum, bagues, etc). L’exploration des Catacombes de Sainte Agnès est une façon de remonter le temps et de découvrir les lieux les plus secrets et les plus cachés des catacombes de Rome.